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Contrairement aux amphibiens, les reptiles ne passent pas par un stade embryonnaire avec des branchies. Ces animaux respirent avec des poumons bien développés, dès la naissance. La plupart d’entre eux ont deux poumons, à l’exception de certains serpents qui n’ont qu’un seul poumon. Les reptiles n’ont pas de branchies et même la respiration cutanée est négligeable.

Tous les reptiles ont un cœur à trois chambres, sauf les crocodiles qui ont un cœur à quatre chambres, comme les mammifères et les oiseaux. Les trois chambres se composent de deux oreillettes pour recevoir le sang et d’un ventricule partiellement divisé pour pomper le sang.

Le système digestif des reptiles est similaire à celui des autres vertébrés ; mais l’intestin, les canaux urinaires et les organes sexuels mènent à une chambre postérieure, appelée cloaque, qui a une ouverture musculaire à la base de la queue. Dans le cas de ceux qui habitent des régions arides, l’eau est absorbée dans le corps à partir des déchets du cloaque, avant l’excrétion. La plupart des reptiles sont carnivores et ont un système digestif simple, alors que les reptiles herbivores ont de longs intestins.

Les reptiles ont des organes sensoriels aigus qui les aident à chercher de la nourriture et à échapper aux prédateurs. Les yeux sont situés à l’avant de la tête pour faciliter la vision binoculaire. Alors que la plupart des lézards peuvent bouger chaque œil indépendamment, certains d’entre eux ont une couverture protectrice au-dessus des yeux.

Les yeux des reptiles sont adaptés à la vision de loin, mais ils sont également capables de vision de près, avec des mouvements musculaires appropriés. Cependant, les serpents aveugles manquent d’yeux et ont des yeux vestiges qui sont situés sous les écailles de la tête. La plupart des reptiles n’ont pas d’oreilles externes et le tympan est situé près de leurs yeux.

Il ne s’agit que d’un aperçu général des caractéristiques de base des reptiles. Bien que ces caractéristiques soient communes à presque tous les types de reptiles, il y a aussi de nombreuses exceptions.

Les reptiles sont considérés comme les premiers animaux capables de vivre et de se multiplier sur terre. Ils ont dominé la Terre pendant plus de 200 millions d’années et habitent toujours tous les continents, à l’exception de l’Antarctique. En bref, ces animaux peuvent être observés dans divers habitats, allant des étangs, des mers, des lacs, des cimes d’arbres, des déserts et des chaînes de montagnes. De sang froid, les reptiles ne peuvent pas générer de chaleur corporelle par eux-mêmes. C’est la raison de leur absence dans la région antarctique.

Nous savons tous que les reptiles et les oiseaux font partie du règne animal. Mais beaucoup d’entre nous ne sont pas familiers avec la théorie selon laquelle les oiseaux ont évolué à partir de reptiles, ce qui les amène à partager un certain nombre de caractéristiques. On pense qu’il s’agit de descendants des dinosaures, il existe plusieurs caractéristiques communes aux oiseaux et aux reptiles. C’est en 1868 que le biologiste Thomas Huxley a élaboré la théorie qui établit un lien entre les créatures aviaires modernes et les dinosaures.

Cela a déclenché une nouvelle ligne de pensée chez les paléontologues, car l’analyse de certains fossiles a donné du crédit à la théorie de Huxley. Il a mené une étude sur la structure squelettique d’un dinosaure théropode, le Compsognathus et l’Archaeopteryx lithographica, qui était le premier spécimen d’un oiseau. Il a réussi à montrer que l’Archéoptéryx avait quelques traits communs avec le Compsognathus, le plus significatif étant la présence de plumes.

Comme pour toutes les découvertes, cette théorie a sa part de contre-attaques. Il y a des scientifiques qui pensent que les oiseaux ont évolué à partir d’archosaures, un groupe de diapsides amniotes, dont les descendants actuels comprennent des crocodiles. Les similarités entre les oiseaux et les reptiles sont le résultat d’une évolution convergente, dans laquelle différents organismes développent des structures anatomiques similaires par eux-mêmes. Cependant, avec la découverte de fossiles de théropodes à plumes, l’acceptation a penché en faveur de la théorie de Huxley selon laquelle les théropodes sont l’ascendance des oiseaux. Les similitudes mentionnées ici sont conformes à cette théorie.

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