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Les reptiles font partie des créatures fascinantes de la Terre. Ils ont existé bien avant le début de la vie humaine. Aussi étonnant que cela puisse paraître, il y a environ 9 547 espèces de reptiles identifiées dans le monde. Dans un sens large, ils peuvent être classés comme :

Aujourd’hui, de nombreuses villes du monde entier organisent des événements et des expositions pour éduquer les gens sur les reptiles et faire connaître leur état de conservation. Le 21 octobre est célébré comme la Journée de sensibilisation aux reptiles.

Faits généraux

On trouve des reptiles sur tous les continents du monde, à l’exception de l’Antarctique, ce qui n’est pas surprenant, étant donné qu’il s’agit d’animaux à sang froid qui ne peuvent pas réguler la température corporelle par eux-mêmes. Au lieu de cela, ils comptent sur la température extérieure pour la même chose.

Les espèces reptiliennes existent sur Terre depuis plus de 300 millions d’années. C’est peut-être une surprise pour certains, mais les dinosaures étaient aussi des reptiles. (Et même si le mot’dinosaure’ signifie lézards terribles ou puissants, les dinosaures n’étaient pas des’lézards’ comme beaucoup de gens le croient).

On peut voir une grande diversité dans la classe Reptilia, avec au moins 327 espèces de tortues, 25 espèces de crocodiliens, 3 378 espèces de serpents, 2 espèces de tuatars et 5 634 espèces de lézards à son actif. Serpentes (serpents) et Lacertilia (lézards) sont les deux sous-ordre de l’ordre des Squamata.

Comme les reptiles respirent par les poumons, ils ne peuvent pas respirer sous l’eau. Les espèces de tortues et de crocodiles doivent refaire surface à intervalles réguliers pour respirer. Seuls quelques reptiles peuvent absorber l’oxygène dans l’eau à travers les membranes de leur bouche.

La plupart des reptiles pondent des œufs dont les coquilles en cuir résistent au séchage. Seules quelques espèces sont vivipares, c’est-à-dire qu’elles donnent naissance à des petits vivants. Certains reptiles ont recours à la fertilisation interne et ne pondent pas leurs œufs dans l’eau.

Tous les reptiles, à l’exception des crocodiliens, ont un cœur à trois chambres avec deux oreillettes et un ventricule. Dans le cas des crocodiliens, le cœur est à quatre chambres, ce qui peut avoir quelque chose à voir avec leur ascendance endothermique. Comparativement aux amphibiens, les reptiles ont un système circulatoire, respiratoire, excrétoire et nerveux avancé.

On sait que les reptiles qui se trouvent dans les régions froides hibernent (où ils cherchent refuge dans des terriers ou sous des billes de bois) en hiver. De même, les reptiles que l’on trouve dans les climats très chauds ou secs recourent à l’estivation, ou à la torpeur, en été.

Les reptiles ont des écailles ou des plaques cornées couvrant leur corps qui sont faites de kératine, une scléroprotéine fibreuse qui se trouve aussi dans nos ongles. Ces écailles sont remplacées périodiquement, soit par floconnage à sec, soit par desquamation de la peau.

La plupart des reptiles sont des carnivores qui se nourrissent d’insectes, d’amphibiens, d’autres reptiles et de petits mammifères. Seules quelques espèces sont connues pour se nourrir de plantes. Il est intéressant de noter que les tortues marines écloses sont carnivores dans la nature, mais au fur et à mesure qu’elles grandissent, elles passent à un régime herbivore.

Dans la plupart des espèces reptiliennes, les jeunes sont laissés à eux-mêmes à partir du moment où ils entrent dans le monde. Alors qu’une femelle crocodile traîne avec les nouveau-nés pendant un certain temps, les tortues de mer femelles ne reviennent jamais sur les rivages. On s’attend à ce que les tortues écloses arrivent à l’eau par leurs propres moyens, et ce, tout en combattant des dizaines de prédateurs.

Serpents (Squamata)

Les serpents ont une mâchoire très flexible qui les aide à avaler des proies beaucoup plus grosses qu’eux.

Le mamba noir est considéré comme le serpent le plus rapide et le plus mortel au monde.

Le serpent le plus long est le python réticulé et le plus lourd est l’anaconda.

Les boa constrictors sont des serpents non venimeux qui serpentent leur proie jusqu’à la mort. On les trouve principalement en Amérique du Sud et en Amérique centrale, où ils sont souvent utilisés pour lutter contre la peste des rats.

Les serpents Brown House sont aussi des serpents non venimeux, que l’on trouve couramment en Afrique australe. Les animaux dont ils s’attaquent comprennent les rats, les souris, les grenouilles, les lézards et les oiseaux. Ils tuent leurs proies en les écrasant dans leurs serpentins.

Les serpents n’ont pas de membres. Ils se déplacent en glissant le long du sol. Sur le continent australien, il y a plus de serpents venimeux que de serpents non venimeux.

Certains serpents sont venimeux. Ils ont des crocs avec lesquels ils mordent et injectent du venin dans leur proie.

Les serpents comme les anacondas et les pythons réticulés peuvent survivre pendant des mois sans manger.

On ne sait pas exactement si les serpents ont évolué à partir d’ancêtres marins ou terrestres, et le fossile récemment trouvé de Najash rionegrina (en Argentine) n’a fait qu’alimenter le débat en cours. Les restes révèlent que l’espèce, dont on pense qu’elle a vécu il y a environ 90 millions d’années en Patagonie, avait un sacrum et une ceinture pelvienne.

Si un serpent naît avec deux têtes, ses deux têtes se battent l’une contre l’autre pour se nourrir.

Lézards (Squamata)

Un lézard à froufrous, lorsqu’il est menacé, ouvre sa bouche et ses volants plissés, et émet un sifflement aigu.

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